RUSSELL SIMMONS

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TEXT BY MATTHEW ROSS | PORTRAIT BY GLEN E. FRIEDMAN | MUSIC | MOST READ


2014年5月、プロデューサー、ラッパー、実業家であるDr.ドレ―は、世界で最も資産価値のある企業アップル社に「Beats Electronicsヘッドフォン」社を驚異の30億ドルで売却し、後世まで語り継がれるだろう取引を成功へと導いた。2015年3月にはカリフォルニア州コンプトン出身で27歳の(独学ミュージシャン)ケンドリック・ラマーが「To Pimp a Butterfly」を世界で最も人気のある音楽ストリーミングサービスよりリリースした。その日の終わりには、空前の960万回再生を記録した。
 
アフリカ系アメリカ人で、裕福ではない家庭出身のDr.ドレーとラマーの二人は成功の階段を登りつめた。彼らの表現の手段はHip-Hopであり、彼らの成功を可能にしたのはラッセル・シモンズだ。
 
これは大げさな話ではない。アンクル・ラッシュ(情愛の念を込めてこのように呼ばれている)がミュージック・インダストリーの青写真を描いたのだ。それは、実際の楽器を手に取ることも出来なかったスラム街出身の若者グループが作り上げた音楽の形態を、いかに商業化するかということだけではなく、彼らのカルチャーをいかに外に伝えていくかということも描いたのだ。もしシモンズがアメリカの潮流にHip-Hopのマジカル・パワーを伝える方法を考え出していなければ、ラマーはヴァースを曲に乗せることも決してなかっただろう。何故ならば、ラマーが敬愛してやまないアーティストたちをラジオで聞くこともなかっただろうから。
 
シモンズは市職員だった両親のもとクイーンズで生まれ育った。彼にはアーティストである二人の兄弟がいたが(そのうちの一人が、後に「Run-DMC」のRunなるジョセフである)、ラッセル自身はアーティストではなかった。彼に備わっていたものはセンスと信念に従う力だった。1970年代後半にNYのアンダーグラウンドのHip-Hopシーンの存在を知ると、シモンズはすぐさま大学を中退しプロモーティングを始めた。
 
80年代初めには、NY大学の生徒だったリック・ルービンと手を組み「Def Jam Recordings」を創設した。彼らの初のアルバムは1984年に発表された「I Need a Beat」で、クイーンズ出身で自分のことを「LL・クール・J」と呼ぶ16歳のラッパーによる粗野な感じのアグレッシブな作品だった。レコードはヒットし、その後の成功は周知の通りだ。その後4年に渡って、シモンズとルービンはLL、ビースティーボーイズ、Run-DMC、ラーキン、そしてパブリックエナミーを世界に紹介した。1986年Def Jamは、Run-DMCによるエアロスミスの「Walk This Way」のカバー曲のリリースによってHip-Hop界のガラスの天井を打ち破った。公営住宅でDJによるコール・アンド・レスポンス形式のパーティーミュージックとして始まったものが、今や若者が自分たちを表現する方法、そして才能があれば生計を立てる方法の主流となっている。
 
若くして成功を収めたシモンズには、彼の第二のキャリア、アクティヴィズム(現状改革主義)を始めるための資金も名声もあった。彼の関心は健康、ダイエットから動物虐待、LGBTといった文化的、イデオロギー的領域にまで及んだが、その中で彼が多くの時間を割いてきたのはアフリカ系アメリカ人に関する事柄だった。具体的には、NYの極めて厳しい「ロックフェラー麻薬法」の改正と「Black Lives Matter」運動だ。
 
「歳を重ねるごとに悟ったことは、なんの期待もせずに人に与えることが最善のかたちだとういうことです。そして、そうすることで私も幸福感を得られるのです」とシモンズは話す。彼のツイッターは政治、社会意識を行動に移すよう呼びかける投稿が頻繁にアップデートされている。

In May 2014, producer/rapper/entrepreneur Dr. Dre pulled off a deal for the ages when he sold his Beats Electronics headphone company to Apple—the most valuable company on the planet—for an astounding $3 billion. In March 2015, Kendrick Lamar, a 27-year-old self-taught musician from Compton, California, released his album To Pimp a Butterfly on Spotify, the world’s most popular music-streaming service. By the end of the day, it had been played a record-breaking 9.6 million times.
 
Dre and Lamar, two African American men of humble origins, had ascended to the top of the mountain. Their means of transportation: hip-hop. And the man who made all of that possible: Russell Simmons.
 
That’s not an exaggeration. “Uncle Rush,” as he is affectionately known, created the blueprint—not just for how to commercialize a musical art form that was created by a bunch of inner-city kids who couldn’t afford actual instruments, but also how to manifest its culture. If Simmons hadn’t figured out how to show mainstream America the magical powers of hip-hop, Kendrick might not have ever uttered a verse, because the artists he idolized wouldn’t have gotten on the radio.
 
Simmons grew up working-class in Queens, with parents who worked for the city and a pair of artist brothers (one of them, Joseph, went on to become the Run in Run-DMC), but he wasn’t a creator himself. What Simmons had was taste and the courage of his convictions. Soon after discovering New York’s underground hip-hop scene in the late 1970s, he dropped out of college and started promoting parties.
 
In the early ’80s, Simmons hooked with up with an NYU student named Rick Rubin and together they founded Def Jam Recordings. Their first single: 1984’s “I Need a Beat,” a raw, aggressive track from a 16-year-old rapper from Queens who called himself LL Cool J. The track took off and the rest was music history. Over the next four years, Simmons and Rubin introduced the world to LL, the Beastie Boys, Run-DMC, Rakim and Public Enemy. In 1986, Def Jam exploded hip-hop’s glass ceiling with the release of Run-DMC’s cover of Aerosmith’s “Walk This Way.” What started out as a call-and-response DJ-based party music in housing projects was now a mainstream platform for a generation to express themselves and, if they had the goods, to make a living doing so.
 
Simmons’s success as a young man provided him with both the resources and the stature to launch what has become his second career: activism. And while his interests span the cultural and ideological spectrum, from health and wellness to animal cruelty and LGBT awareness, Simmons has devoted the majority of his time to causes affecting African Americans, most notably reform of New York’s draconian Rockefeller drug laws and the Black Lives Matter movement.
 
“As I’ve gotten older I realized that giving without any expectation is the greatest form of giving. It’s also the thing that promotes the most happiness in me,” says Simmons, whose Twitter feed is a constantly updated stream of calls to action for political and social awareness. Simmons’s understanding of celebrity as an agent of change extends well beyond himself, as he spends a considerable amount of time enlisting friends and young entertainers, making them accountable and showing them the power and change they can affect. “This may sound funny, but Khloe Kardashian’s Instagram post for the Black Lives Matter was really part of the reason why 100,000 people were out that day for that rally, which was the turning point that pushed the governor to change his oversight policy on the police department. Pressure makes a diamond, and it’s important this younger generation understands that.”
 
Now 58 and the healthiest he’s ever been thanks to his devotion to yoga and veganism, Russell Simmons doesn’t seem to have lost a beat on the somewhat manic, hyperfunctional energy that pushed him to break down doors his entire career. “Retirement is not in my DNA,” says the mogul. “It’s the furthest thing from my mind. For me, my interests evolve, but the basic idea of being a good servant and doing something meaningful, what that means changes some as I get older, and that’s why I keep serving. I do want to make movies, however. I would like to green-light movies and not have to ask people who don’t understand cultural nuances for permission. All in time, though.”